Chapiteau aux dragons

Architecture civile et vie quotidienne

À cheval !

« Pour ma selle, j'ai deux chevaux convenables et gracieux, ils sont excellents, adroits au combat et vaillants (…).L'un fut des chevaux de montagne le plus rapide (…). L'autre fut élevé là-bas, au-delà de Confolens. »
Guillaume IX, duc d'Aquitaine (1071-1127)

À partir du VIIIe siècle, la cavalerie lourde devient la composante essentielle des expéditions guerrières et la charge à la lance le mode de combat privilégié. L'aristocratie est désormais étroitement liée à la pratique de l'équitation, acquise dès l'enfance. Certains de ses membres portent le nom de cavaliers dès la fin du Xe siècle, et plus tard de chevaliers.
Les chevaux font l'objet d'un commerce à longue distance, de cadeaux diplomatiques et d'expéditions de razzia. On distingue le cheval de guerre (destrier) du palefroi, destiné au voyage et à la chasse, et du roncin, cheval à tout faire de moindre valeur. Les meilleurs destriers peuvent coûter le prix d'une exploitation agricole. Le guerrier n'utilise que des étalons, plus trapus et plus petits que les races actuelles. Les femmes montent en général des juments au caractère plus doux, les haquenées. La mule constitue aussi une monture de prix, fréquemment utilisée pour les déplacements et qui n'est pas réservée aux ecclésiastiques et aux femmes.
L'équipement équestre connaît un certain nombre d'évolutions à cette époque. La principale est l'apparition du fer à cheval. L'usage du cheval de guerre implique aussi un certain nombre d'aménagements permettant au cavalier de résister au corps-à-corps : étriers et étrivières placés très en avant de la selle, allongement de la pointe des éperons, selles aux extrémités (arçons) plus hautes. L'art du maréchal-ferrant et la médecine des chevaux (hippiatrie) sont très bien maîtrisés dès l'an mil, même si les premiers traités occidentaux concernant ces domaines ne sont pas antérieurs au XIIIe siècle.

Luc Bourgeois

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Chapiteau aux éléphants affrontés