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À la différence des animaux présents sur le sol japonais (tortue, renard, chien, bœuf…), qui sont exécutés avec réalisme, le lion reste un animal imaginaire, traité un peu à la manière d'un chien (pékinois). Il est issu de la tradition chinoise bouddhiste et a servi d'inspiration pour la réalisation de très nombreux netsuke.

Ce lion chimérique, roi des animaux, porte le nom de Shishi. En couple, il garde l'entrée des temples et chasse les esprits malveillants. Lorsqu'il s'agit d'un mâle, il est représenté la gueule ouverte une sphère entre les pattes, femelle, sa gueule est fermée et la lionne est accompagnée d'un petit.