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On attribue à Homère, poète grec, né au IXe siècle avant notre ère, deux épopées : L'Iliade et l'Odyssée. L'Iliade retrace un épisode d'une guerre qui se serait déroulée quelques siècles plus tôt, autour de 1200 avant notre ère. Pâris, prince troyen, se voit confier la lourde responsabilité de choisir la plus belle entre trois déesses. Il choisit Aphrodite, décevant ainsi Athéna et Héra. En récompense de son choix, Aphrodite lui promet l'amour de la plus belle femme du monde, Hélène. Mais Hélène est mariée à Ménélas, roi de Sparte et frère d'Agamemnon "roi des guerriers" grecs. L'enlèvement d'Hélène par Pâris attise la rage des chefs grecs qui s'arment et traversent la mer Egée pour assiéger Troie et l'anéantir. Le siège durera dix ans. Les dieux s'impliquent dans le combat, sous le regard neutre de Zeus, leur souverain, qui pèse le destin des opposants pour leur attribuer la victoire. Après des années de combat, Hector, chef des troyens, tue Patrocle, l'ami le plus fidèle d'Achille, héros grec. Fou de douleur, celui-ci tue Hector, le dépouille de ses armes, l'attache à son char, le traîne autour des remparts de Troie, sous les yeux de sa famille. Priam, son père, va réclamer le corps d'Hector pour lui donner une sépulture digne d'un héros.

Le chant XXII de l'Iliade, qui sert de support au tableau, relate la mort d'Hector, tué par Achille lors d'un combat singulier devant les remparts de Troie. Hector tombe, Achille le dépouille de ses armes.

 

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