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Saintes, Mediolanum Santonum, la capitale de la Saintonge

Le passé antique de Saintes, alors appelée Mediolanum Santonum, est encore visible à travers de nombreux vestiges. Avant d’être supplantée par Burdigala (Bordeaux) dans ce rôle, Mediolanum fut probablement la première capitale de la province romaine d’Aquitania. De ce fait, des monuments de prestige y furent construits, tels l’amphithéâtre, l’arc routier dit « de Germanicus », les thermes dits « de Saint-Saloine » ou encore l’aqueduc alimentant la ville en eau. La période médiévale fut également marquée par l’édification de bâtiments religieux importants telles l’église Saint-Eutrope dont l’influence sur l’art roman régional fut déterminant ou encore l’Abbaye-aux-Dames qui abrite aujourd’hui le conservatoire municipal et accueille chaque année un prestigieux festival de musique classique.

La ville compte trois musées réunissant des collections riches et variées : un musée archéologique, un musée de Beaux-arts (le musée de l’Échevinage) et une étonnante maison de collectionneur (le musée Dupuy-Mestreau).